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NBA: ¿Tenía futuro Michael Jordan en el béisbol?: «Déjalo, una vergüenza»

Michael Jordan saliendo de una nave espacial en mitad de un estadio de béisbol mientras suena ‘I believe I can fly‘. ‘Space Jam‘ puede atribuirse el mérito de haber recuperado a Jordan para la causa baloncestística antes que la propia NBA, pero no fue del todo así.

El ’23’ rodó la película en el verano de 1995, en plena preparación para su regreso completo a la mejor liga de baloncesto del mundo. Pero ya había decidido volver a la competición unos meses antes, en marzo. Es decir, ya había dejado atrás su sueño de jugar al béisbol. Como cuenta ‘The Last Dance’, el documental de ESPN y Netflix sobre su carrera, sus Bulls cayeron en los Playoffs de la 94-95 ante los Orlando Magic, algo que llenó de hambre a un Jordan que se pasó ese verano rodando la famosa película y entrenándose con los mejores jugadores del mundo al final de cada día de trabajo.

Pero, ¿qué hubiera sido de Jordan con el bate? ¿Hasta dónde podría haber llegado?. Michael tuvo la oportunidad de firmar con los Chicago White Sox, cuyo propietario era el mismo que el de los Chicago Bulls, Jerry Reinsdorf, que le mantuvo el sueldo que estipulaba su contrato baloncestístico: tres millones de euros. Para iniciar su preparación en el deporte que había practicado hasta los 17 años, los dueños del equipo le asignaron al equipo filial de la liga menor de la Double-A, los Birmingham Barons.

Allí, Jordan sufrió. Y así lo refleja ‘The Last Dance’. Pese a una buena serie de partidos en los que enlazó buenas actuaciones, comenzó a tener problemas y ‘Sports Illustrated’, publicación de referencia, le ‘regaló’ una portada con el título «Déjalo, Michael. Jordan, una vergüenza». «Me sentí insultado. No entendían mi pasión en ese momento y no voy a hacer lo que ellos quieran», resume Jordan en uno capítulo del documental. Esa «pasión» de la que habla tiene fiel reflejo en su padre, fallecido en el verano del 93, cuyo sueño también era que el pequeño Mike se dedicara profesionalmente al béisbol. «Después de mi último partido con los Bulls estábamos los dos en el gimnasio, y le dije que quería probar en el béisbol. ‘Hazlo’. No me dijo nada más».

Cumplir el sueño de su padre, escapar de la prensa y la fama de la NBA, pasar el tiempo hasta que cumpliera esa supuesta sanción secreta de David Stern por sus problemas de apuestas… Firme usted la teoría que más le guste, pero Jordan no lo hizo tan mal con el bate.

«No mires sólo su estadística de bateo. Mira sus 51 carreras, sus 30 bases robadas. Podía volar. No había jugado desde el instituto y se estaba defendiendo en una liga como la Double-A, que está llena de jóvenes promesas. Dos temporadas más y habría formado parte del primer equipo de los White Sox e incluso podría haber sido titular». Así lo resumía Mike Barnett, entrenador de bateo de los Barons cuando estaba Jordan, actualmente con un extenso currículum en las grandes ligas. En ese mismo reportaje de ‘ESPN’ habla Curt Bloom, miembro de los Barons durante décadas. «No hay ni un día en el que no piense en esa temporada. Pasé 150 días con Michael. Le ví pasarlo mal durante unos meses, pero también ví lo bien que lo hacía después. Iba a ir a las grandes ligas, lo juro».

Cuando Jordan, que había cumplido 31 años, comenzaba a tener cierta regularidad en la liga, el sindicato de jugadores convocó una huelga que detuvo por completo la temporada y avivó sus deseos de volver a la NBA. En su biografía publicada en 2005, el ex jugador reconoció que de no haber sucedido la huelga, no hubiera vuelto al baloncesto. «Me estaba divirtiendo. Tenía la oportunidad de demostrar algo y estaba mejorando».

«Michael me decía que el béisbol había sido su primer amor», explica a ‘The Undefeated’ el histórico beisbolista Kenny Lofton, ex jugador del equipo de baloncesto de la Universidad de Arizona y compañero de Jordan durante sus primeros entrenamientos de pretemporada. El estadio se caía, igual que lo haría después en Birmingham. Era un fenómeno de masas. «Yo pensaba, a ver cómo hace este tío para cambiar su pensamiento, de ir en un jet privado a viajar en los buses de las ligas menores». Y jugando con compañeros que ganaban 850 dólares al mes y a los que les daban 16 dólares para las comidas de los viajes.

En 127 partidos en las ligas menores, Jordan promedió .202 en bateo, 51 carreras, 88 golpes y tres home-runs. «No tuvo números impresionantes, pero el tipo no había jugado al béisbol en trece años y fue a la Double-A», reconoce Jim Callis, periodista de MLB.com. «Parecía que tenía un talento razonable teníendo en cuenta el contexto». Y admite: «Sin huelga, creo que le hubiéramos visto en las grandes ligas

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