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El contrato que molestó a Scottie Pippen y aquel año en que cobró 11 veces menos que Michael Jordan

El segundo capítulo de The Last Dance, el documental que relata la última temporada de los Bulls de Michael Jordan, se centra en la figura de Scottie Pippen. El alero, parte vital de la dinastía, estaba dispuesto a marcharse en 1997. Es el mejor escudero de la historia, acaso el mejor defensor exterior de todos los tiempos, pero en aquella NBA había 121 jugadores que cobraban más que él. ¿Cómo fue posible

Pippen pagó muy caro el error que cometió en 1991, cuando firmó un contrato por siete temporadas. Aún tenía dos años más de contrato, pero el dinero de la televisión estaba disparando el mercado y él exigió un aumento. Los Bulls se lo ofrecieron a cambio de extenderlo hasta 1998. Aunque sus agentes le aconsejaron no hacerlo, Pippen aceptó.

Para entenderlo, hay que conocer sus orígenes. Pippen era el menor de 12 hermanos y el cabeza de familia se había quedado en silla de ruedas cuando él aún era muy pequeño. Su agente, Jimmy Sexton, confesó que no supo lo que era la verdadera pobreza hasta que visitó por primera vez aquella casucha de dos habitaciones en la Arkansas profunda donde llegaron a vivir 12 personas.

Además, cuando firmó llevaba tiempo arrastrando problemas de espalda y temía que su carrera fuera demasiado corta. Pippen necesitaba asegurar el futuro de su familia.

Según datos de Hoopshype, en 1992 Scottie Pippen era el octavo jugador mejor pagado de la NBA, algo muy acorde a su estatus. Sin embargo, gracias a la explosión de popularidad que sus propios Bulls alimentaron, el límite salarial de la liga creció un 226% durante los siete años que duró el contrato. Para 1997 era el 122º.

ENFRENTADO A JERRY KRAUSE

El contrato de Scottie Pippen quedó muy pronto por debajo del precio de mercado. Y le dolió aún más ver que un año después de llegar Toni Kukoc ya cobraba poco menos que Jordan. Pero Jerry Krause, el arquitecto de aquellos Bulls -y una figura capital, pese a no salir bien parado en The Last Dance-, nunca quiso volver a renovarlo.

La mejor oportunidad llegó en 1995, cuando un nuevo contrato de televisión inundó el mercado, pero Krause aprovechó ese dinero para redondear una plantilla histórica. Fue ese verano cuando traspasó a Will Perdue por Dennis Rodman -con el beneplácito de Pippen, que estaba enemistado con él desde aquellas batallas campales contra los Bad Boys. Con el resto firmó a Randy Brown, un base que pasaría sin pena ni gloria.

La principal razón del enfrentamiento era ese contrato, pero no la única. Krause había estado a punto de traspasarlo en varias ocasiones. Primero, a los Seattle Supersonics en 1994 por Shawn Kemp y Ricky Pierce; y sobre todo, en la noche del draft de 1997.

A Pippen sólo le quedaba un año más de contrato y, a punto de cumplir 32 años y Krause descartaba ya cualquier renovación. Al contrario, la plantilla de los Bulls era demasiado veterana y Krause pensó que podía usarlo para empezar una reconstrucción: intentó traspasarlo a los Boston Celtics por el número 3 del draft o a los Toronto Raptors por Tracy McGrady.

Hace unos años el propio McGrady desveló que ese traspaso estuvo a punto de completarse pero en Jordan lo vetó en cuanto se enteró de las intenciones de Krause.

LA ‘RECONCILIACIÓN’

En 1997 Pippen estaba decidido a marcharse de los Bulls. Tanto que, como se recuerda en el documental, retrasó hasta la pretemporada una operación en el pie para poder marcharse de vacaciones. Se perdería los primeros meses del curso, pero estaría perfecto para cuando fichara por un nuevo equipo.

Jordan había leído mejor el mercado y desde 1996 había ido firmando contratos de una sola temporada. Aquel año cobró 11 veces más que Pippen. Los Bulls, ya hemos dicho, no quisieron renovarlo porque querían reconstruir el equipo, pero sí le ayudaron a firmar un buen contrato a los 33 años.

En enero de 1999, después del cierre patronal de la NBA, Pippen se marchó a los Rockets mediante un sign-and-trade: los Bulls le firmaron un contrato de 67 millones por cuatro temporadas -el triple de lo que había ganado en los 10 primeros años de su carrera, más otros 15 en incentivos- para después traspasarlo. De haberse marchado directamente a los Rockets, habría podido firmar por un máximo de 45 millones.

No sería el último gesto con el que los Bulls intentaron compensar la injusticia que sufrió Pippen. Al final de su carrera en 2003, su excompañero John Paxson, que había sustituido a Krause como general manager, le firmó un último contrato de 10 millones por dos temporada. Pippen sólo jugaría 23 partidos antes de retirarse

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